鹿野苑是佛教在古印度的四大聖地之一,位於印度北方邦瓦拉那西以北約10公里處,在這裡釋迦牟尼第一次傳授佛法,佛教的僧伽也在此成立。

地名由來
         按照詞源不同,鹿野苑的名稱可以分為三種:
印地語:सारनाथ,Sārnāth,源自梵語:सरङ्गनाद,saraṅga-nāthá,意為鹿王;
梵語:मृगदाव,mṛgá-dāva,巴利語:miga-dāya,意為鹿園;
梵語:ऋषिपतन,ṛ'ṣi-patana,巴利語:isi-patana(常見於巴利藏),意為聖者來臨之地。

         在一個佛教典故中,菩薩化身為鹿王,為了保護鹿群,將自己獻給國王,而國王也因此感動,而建立了公園,以保護鹿群。該公園目前仍存在。

歷史
         釋迦牟尼在菩提伽耶覺悟成佛後,來到鹿野苑,找到了原來的五位侍者,為其講演四聖諦,他們五位因此有所證悟,隨即出家為五比丘僧,是為佛教僧寶成就,佛、法、僧三寶至此圓滿集結成就。在接下來的雨季中,佛陀就在鹿野苑的牟拉甘陀庫底精舍(mulagandhakuti vihara),僧團逐漸擴大到60人左右,後來佛陀派遣他們到各地弘法。

         在當地國王與富商的支持下,佛教在鹿野苑附近傳播開來。到西元3世紀時,鹿野苑已經成為重要的藝術中心,在笈多王朝時期(西元4世紀到6世紀),更是達到頂峰。唐朝高僧玄奘於西元7世紀來到這裡,見證鹿野苑當時的盛況。

         鹿野苑後來成為佛教正量部的一個中心,但在鹿野苑也發現了黑汝嘎(Heruka)與度母(Tara)的古迹,這說明佛教的金剛乘在此地也有傳播。

         12世紀後期,鹿野苑遭突厥穆斯林劫掠,建築等被嚴重破壞。

景觀
         在大唐大慈恩寺三藏法師傳,對鹿野苑有這樣的記載:
答枚克佛塔至鹿野伽藍。台觀連雲長廊四合。僧徒一千五百人。學小乘正量部。大院內有精舍。高百餘尺。石階磚龕層級百數。皆隱起黃金佛像。室中有鋀石佛像。量等如來身作轉法輪狀。精舍東南有石窣堵波。無憂王所建。高百餘尺。前有石柱。高七十餘尺。是佛初轉法輪處。

         鹿野苑的所有建築被突厥人破壞殆盡,但答枚克佛塔(Dhamekh Stupa)卻在廢墟中保存了下來,塔高達39米,直徑達28餘米,屬留存極少的阿育王時期建築。牟拉甘陀庫底精舍的廢墟中標有佛陀在頭一個雨季中的駐錫地,在這東面,就是西元1931年新建的根本香室精舍(Mulagandhakuty Vihara),那裡有精美的壁畫,介紹佛陀的生平,再後則是鹿園,仍有鹿群在那裡生活。

         阿育王石柱以前雖然被破壞過,但底部仍然在原址。原來的柱高達10多米,頭部雕有四面獅像,該獅像現被作為印度國徽的圖案。這段石柱的主要部分(2米多)目前保存在「鹿野苑考古博物館」中,該館建於西元1910年,另藏有一些有印度佛教藝術的珍寶,其中包括300多副圖畫。

         喬堪祗塔(Chaukhandi Stupa)也稱為五比丘迎佛塔,建於笈多王朝,原為覆缽型,頂端的八角亭是蒙兀兒帝國時(西元16世紀)所建。

         鹿野苑也有一棵很大的菩提樹,是阿努伽里加·達摩波羅(Anagarika Dharmapala)從菩提伽耶的大菩提樹上折枝移植而來。

         除了根本香室精舍,鹿野苑目前的佛寺還有:
緬甸法輪寺,可追溯到西元1908年,是鹿野苑最早的外國佛寺,負責一部分旅遊接待工作;
西藏高等研修中央學院,在印度前總理尼赫魯和達賴剌嘛的倡議下於西元1967年興建,由印度教育部文化局資助,是一所佛學院;
還有中華佛寺,以及泰國、日本的佛寺等。

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